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Bède le Vénérable - Stéphane Lebecq, Michel Perrin et Olivier Szerwiniak (dir.)
Un historien en son milieu

La table de Bède

Alban Gautier
p. 209-220

Résumé

Twenty-seven : that is the number of scenes in which the Venerable Bede, in his historical and hagiographical writings, mentions the activity of eating or drinking together.
These few cases enable us to bring out several models of what a meal is for Bede. Those works contain several kinds of meals/feasts and each type varies between « normal » and « abnormal » behaviours. Each kind of meal comes within a framework governed by two focuses : an « ideal » focus, that is an anticipation of the heavenly city ; and a « social » focus, drawn from Bede’s observation of his own society. Transgressions, when characters move away from the models, are a major place for the study of Bede’s ideas about food and feasting. Whether they be saints or sinners, some characters break the unwritten « social » rules of the feast, whereas others contravene its heavenly « ideal » rules, providing us with information about Bede’s own models and those that were at work in early eighth- century Northumbria.

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Texte intégral

  • 1 HE II, 13.

  • 2 Voir tableau et liste des abréviations en annexe. Dans le cours de cet article, les numéros entre c (...)
  • 3 Que l’on songe, par exemple, dans l’Histoire des Lombards, à la scène où Alboin fait boire son épou (...)

1De Beowulf à la « Tapisserie » de Bayeux, en passant par les prescriptions détaillées des pénitentiels, chacun connaît l’importance que revêt l’acte alimentaire, et principalement la prise en commun d’aliments ou de boissons, dans le Haut Moyen Âge en général et dans l’Angleterre anglo-saxonne en particulier. Bède, qui est sur bien des points notre principal informateur lorsqu’on s’intéresse à cet espace et à cette époque, est sur ce sujet plus avare de renseignements qu’on aurait pu, a priori, l’espérer. Certes, l’image du banquet d’Edwin, où la vie humaine est comparée, dans sa brièveté et son caractère incompréhensible, au passage d’un passereau à travers une salle de festin enfumée1, est dans tous les esprits, et ce banquet d’Edwin annonce lui-même singulièrement quelques images de la poésie vernaculaire des siècles suivants. Mais, dans l’ensemble des œuvres historiques et hagiographiques de Bède concernant l’Angleterre (car nous étudierons ici l’Histoire ecclésiastique, mais aussi la Vie en prose de Cuthbert et la Vie des saints abbés de Wearmouth et Jarrow), on ne compte que vingt-sept mentions, évocations ou allusions à des prises en commun de nourriture et de boisson2 : dix-huit dans l’Histoire ecclésiastique (dont la moitié dans le seul livre III), huit dans la Vie en prose de Cuthbert, et une seule dans la Vie des saints abbés. Ce nombre pourrait sembler important, mais les repas ou potationes évoqués par notre auteur ne sont pas décrits de manière approfondie. La table de Bède reste une table stricte, maigre, monastique, bénédictine pourrait-on dire, et l’on n’y mentionne guère que du pain, de l’eau, parfois un poisson, du vin ou de la bière : qu’on n’attende donc pas chez Bède de ces descriptions hautes en couleur qui feront la saveur des scènes de festin chez les historiographes des siècles suivants. Quand on compare ces chiffres et la qualité des descriptions avec la richesse des scènes de boisson que l’on trouve par exemple chez un Paul Diacre3, on ne peut que constater que la table n’est pas une obsession de Bède. Cependant, vingt-sept est déjà un chiffre qui permet, sinon une étude statistique en bonne et due forme, du moins une réflexion s’appuyant sur un corpus et permettant d’observer des répétitions, des ressemblances et des différences. On nous permettra donc de traiter ces trois œuvres comme un corpus unique, en faisant abstraction pour les besoins de l’exposé des différences évidentes d’objectif et de propos qui existent entre ouvrages historiques et ouvrages hagiographiques : on nous le permettra d’autant plus que chez Bède, histoire et hagiographie n’ont jamais vraiment fait chambre à part, ni table à part.

2Il nous faut tout d’abord remarquer que nos vingt-sept mentions sont de nature très différentes par leur statut, plus précisément par leur degré de réalité, dans le récit. Nous pouvons en effet classer les repas de Bède en trois grandes catégories déterminées par la manière dont elles s’insèrent dans la narration.

3Il y a d’abord des repas qui ont vraiment eu lieu, des repas singuliers que Bède évoque ou décrit, et qui concernent des personnages précis, nommés ou non, dans un lieu et un temps précis. C’est le cas, par exemple, du festin pascal pendant lequel le roi Oswald, devant l’évêque Aïdan ravi, fait donner la nourriture et le plat d’argent qui la contient à la foule des miséreux massée devant sa porte [5]. Ces scènes sont traitées de manière assez alerte, comme de petits exempla. Un repérage dans le livre III de l’Histoire ecclésiastique, qui contient le plus grand nombre de repas, nous montre qu’elles sont en général rédigées au parfait (quatre sur cinq dans le livre III). Elles représentent la grande majorité des repas de notre corpus, puisqu’il y en a seize sur vingt-sept, presque les deux tiers.

4La deuxième catégorie concerne ce que nous appellerons les repas habituels. Toujours rédigées à l’imparfait (sauf, bien sûr, en cas de style indirect), ce sont des évocations des habitudes alimentaires d’un ou plusieurs personnages, comme par exemple l’habitude qu’avait l’abbé Eosterwine de manger la même nourriture que les moines, et dans la même maison [27] ou encore, de manière moins louable, l’habitude qu’avaient les moines et les moniales de Coldingham des comesationes, potationes et fabulationes [14]. Il y a sept passages de ce type dans notre corpus.

5La troisième catégorie est constituée par les repas qui ne sont qu’évoqués, imaginés, prévus, refusés ou manqués : je les appellerai les repas envisagés. Il y en a quatre dans notre corpus : les convivia que Grégoire le Grand conseille à Augustin d’organiser autour des temples païens reconvertis [1] ; la caena évoquée par le noble au conseil d’Edwin, et lors de laquelle le moineau traverse la salle [2] ; le prandium proposé à Cuthbert par une simple veuve, et que Cuthbert refuse parce que c’est vendredi [19] ; enfin, un cibum que Cuthbert, jeune frère hôtelier à l’abbaye de Ripon, va chercher dans la réserve pour sustenter un voyageur qui n’est autre qu’un ange et qui disparaîtra avant même le retour de Cuthbert [20].

6Repas singuliers, habituels ou envisagés : Bède, malgré la relative pauvreté de l’information qu’il prodigue, joue sur l’ensemble de la gamme narrative. Voyons maintenant si le corpus peut être analysé thématiquement, s’il est possible de constituer une typologie de ces vingt-sept repas.

7La première possibilité serait bien sûr de classer les repas en fonction du nom qui leur est donné par Bède. Bède parle en effet tantôt de convivium, tantôt de prandium, tantôt de caena, tantôt même de refectio, il utilise parfois le verbe epulare. Mais les cas où le repas n’est pas nommé sont nombreux : trop souvent, Bède parle simplement de cibum, esca, ou emploie l’expression toute faite sedere ad mensam. L’emploi du terme convivium plutôt que caena ne semble pas, par exemple, être vraiment signifiant : dans l’épisode de Cædmon, les repas auxquels Cædmon participait sont qualifiés successivement de convivium et de caena [13]. Un repas dans lequel l’attitude des convives est l’objet de critiques, explicites ou implicites, de la part de l’auteur, peut tout aussi bien être appelé convivium (les repas dont Aïdan, en général, sortait très vite quand il festoyait chez Oswald) [3], que caena (le repas où les villageois s’enivrent et où leur maison s’enflamme) [6], mais ces mots peuvent aussi désigner des repas vus positivement par l’auteur : ainsi le convivium que fournit Cuthbert chez des habitants d’un vicus grâce au poisson apporté miraculeusement par un aigle [22], ou la caena qui restaure un hôte malade au monastère de Partney [7]. La différence entre caena et prandium semble bien sûr due à l’heure de la journée : le prandium a lieu au milieu de la journée, puisque Cuthbert refuse le prandium offert par la veuve, mais accepte ses provisions pour pouvoir manger le soir, après vèpres [19] ; alors que la caena que Cædmon fuit a lieu la nuit [13]. Quant aux epulae, elles n’ont pas non plus de caractère moral prononcé : le roi Sigebert des Saxons de l’Est est invité epulaturus par un hôte excommunié, et c’est en acceptant d’aller à ce repas qu’il se perd [9] ; mais l’évêque Jean de Beverley s’assied ad epulas chez le comes Addi, et se conduit « comme un convive », nous dit Bède, sans que cela entraîne une quelconque condamnation [18]. La classification des repas de Bède par leur nom n’est donc pas la plus pertinente. Ce n’est pas que Bède emploie indistinctement un mot pour un autre (on le voit dans le cas de caena et de prandium), mais que les différents mots utilisés ne nous permettent pas de répondre à la vraie question qui est la nôtre : qu’est-ce qu’un repas pour Bède, et que doit être un repas pour Bède ?

  • 4 Le terme « hôte » étant ambigu en français, nous réservons ici le mot « hôte » à l’hôte inviteur, e (...)
  • 5 L’heure à laquelle a lieu un repas est un critère majeur de distinction entre comportements normaux (...)

8Un second classement possible serait en fonction de l’hôte4. Il y a chez Bède de nombreux types d’hôtes : des rois d’abord, mais aussi des ecclésiastiques (évêques, abbés et abbesses), des aristocrates, et même exceptionnellement de petites gens. Mais cette classification par hôte semble se clarifier, et devenir plus intéressante, quand on la croise avec un classement en fonction du lieu où se déroule le repas. Nous prendrons ici deux exemples, deux comparaisons. Nous n’avons, curieusement, qu’une seule mention de repas offert par un évêque à un roi : celle du repas pris habituellement par Oswiu à Lindisfarne sous Finan et Colman [11]. Bède nous dit qu’à l’époque il n’y avait pas de logis royal au sein de l’abbaye et que le roi partageait donc la nourriture frugale des moines avec seulement cinq ou six serviteurs. Même si nous n’avons pas de terme explicite avec lequel comparer cette scène, il est évident qu’implicitement Bède nous informe sur le fait qu’à son époque il y avait à Lindisfarne (et peut-être dans d’autres monastères ou évêchés) un logis royal. Voilà donc que la signification du repas royal dans une abbaye se trouve totalement transformée selon le lieu précis où il se déroule. Dans un cas, le roi va vraiment vers les moines et adopte, au moins pour un temps, leur mode de vie ; dans l’autre, il ne fait que transposer dans l’enceinte de l’abbaye son propre mode de vie. Cependant, le lieu ne fait pas tout, comme le montre notre second exemple. Les moines et les moniales du monastère double de Coldingham, nous dit-on, avaient pour habitude de faire des potationes et des comesationes dans leurs domunculae, leurs cellules, attitude qui tranchait avec celle, ascétique et toute de pénitence, du moine irlandais Adomnán, du même monastère [14]. Les pécheurs s’attirèrent d’ailleurs le courroux du ciel et leur monastère brûla. On pourrait croire a priori que la faute, ici, est dans le lieu choisi pour ces beuveries : que le fait de manger et de boire dans une cellule de moine ou de moniale est l’essence même de la dépravation. Or la scène, au livre V de l’Histoire ecclésiastique, ou le diacre Berhthun, compagnon de voyage de l’évêque d’Hexham Jean de Beverley, retourne boire dans la cellule de la moniale Cwenburh [16], montre que tout n’est pas si simple. Cwenburh ici était malade et vient d’être guérie par l’évêque Jean, et Berhthun s’est levé de table en plein repas, un repas qui, nous dit le texte, était en outre situé à l’heure convenable5 pour aller partager un poculum avec la moniale rétablie. Aucune trace ici de condamnation de la part de Bède, qui au contraire insiste sur la joie de la guérison et sur l’aspect heureux de ce poculum commandé par Cwenburh elle-même. Le lieu du repas ou de la potatio n’est donc pas tout, et il faut semble-t-il croiser notre critère avec d’autres aspects.

9Un autre aspect du repas est bien sûr le ou les convives. Et sans doute est-ce là que les différences sont les plus parlantes. On peut distinguer deux grands types de convives parmi ceux de Bède : les saints et les autres. Ce qui confirme le propos sans doute essentiellement hagiographique de l’écriture de Bède, y compris de son écriture historique.

10Commençons par les saints qui, à table, ne se comportent pas comme les autres gens. C’est d’ailleurs pour cette raison même que, dans la plupart des cas, Bède évoque des scènes de repas. On a certes le cas, assez important, de saints hôtes et non convives, mais les saints sont plus souvent encore des convives : Aïdan chez le roi (qui lui-même est parfois un saint) [3,5,8], Jean de Beverley chez deux nobles de son diocèse d’Hexham [17, 18]. Or, ce qui frappe dans le comportement du saint convive, c’est qu’il se conduit de manière aberrante pour le siècle, il agit selon une autre logique. Le saint hôte n’est pas toujours signifiant, car il est souvent un personnage public (roi, évêque, abbé, et même l’ermite Cuthbert qui reçoit les grands de ce monde dans son ermitage), et il doit donc assumer en tant qu’hôte un certain nombre d’obligations sociales. Aïdan, quand il reçoit des puissants, ne leur distribue certes pas de l’argent, mais il les nourrit quand même [4]. Certes, les évêques irlandais de Lindisfarne reçoivent Oswiu de manière frugale, mais ils remplissent leurs obligations d’hospitalité [11]. Les cas de saints évêques, abbés ou abbesses recevant un voyageur, noble ou non, sont assez fréquents. On peut citer le cas de Cuthbert, alors frère hôtelier à Ripon, recevant un voyageur qui s’avérera être un ange [20] : Cuthbert tient à le nourrir même s’il est encore tôt (on est après tierce), à cause des intempéries. Cuthbert ici se comporte en bon moine et en bon hôtelier, mais son attitude n’a rien de particulièrement saint. L’ange est là, nous dit Bède, pour « 

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Bibliographie

N° 

Référence

Lieu – Hôte

Convives

Dénomination

Remarques

Statut

1

HE I, 30

autour des temples, dans des huttes de branchages

les Angles

conuiuia religieux

tiré d’une lettre de Grégoire le Grand

E

2

HE II, 13

caenaculum royal – Edwin

les chefs et serviteurs d’Edwin

caena

banquet évoqué dans le discours d’un des optimates

E

3

HE III, 5

auprès du roi Oswald
– Oswald ( ?)

Aïdan (et sans doute d’autres)

conuiuium

H

4

HE III, 5

à Lindisfarne ( ?) – Aïdan

les puissants laïcs

esca

H

5

HE III, 6

à la table d’Oswald ( ?)
– Oswald ( ?)

Aïdan (et sans doute d’autres)

prandium, consedere

Pâques

S

6

HE III, 10

domus dans un uicus – les domini domus

les villageois (uicani),
un voyageur breton

caena, epulare

S

7

HE III, 11

monastère de Partney
– l’abbesse Æthelhild

un voyageur possédé par un esprit malin

caena

S

8

HE III, 14

chez le roi Oswin ( ?)
– Oswin ( ?)

Aïdan,
les ministri du roi

prandium

S

9

HE III, 22

dans la domus d’un comes d’Essex, parent du roi, excommunié

– le comes

le roi des Saxons de l’Est Sigebert II

rogatus epulaturus

par la suite, Sigebert se repent d’avoir assisté à ce repas

S

10

HE III, 25

à la cour du roi Oswiu
– Oswiu

le roi et sa cour, sans la reine

pascha dominicum solutis ieiuniis facere
– in ieiunio diem palmarum celebrare

Bède n’est pas certain que ce cas de figure se soit présenté, Pâques/Rameaux

H

11

HE III, 26

Lindisfarne
– les évêques Finan et Colman

les moines,
Oswiu et cinq ou six ministri

refici

H

12

HE IV, 14

monastère de Selsey

les moines

prandium

jour anniversaire de la mort du roi Oswald

S

13

HE IV, 24

domus conuiuii à Whitby

Cædmon et d’autres

conuiuium, caena

S

14

HE IV, 25

monastère de Coldingham, dans les domunculae des moines et

des moniales

les moines et les moniales

comesationes, potationes, fabulationes

H

15

HE V, 3

monastère de Watton
– l’abbesse

Jean de Beverley, des serviteurs ( ?) dont le diacre Berhthun

consedere ad mensam

S

16

HE V, 3

monastère de Watton, au chevet de Cwenburh

le diacre Berhthun, la moniale Cwenburh

poculum

en même temps que le repas n° 15

S

17

HE V, 4

domus située dans la uilla du comes Puch, près de Beverley
– le comes Puch

Jean de Beverley, le diacre Berhthun, des fratres

prandium

S

18

HE V, 5

chez le comes Addi – le comes Addi

Jean de Beverley, des conuiuas,
puis le puer guéri

sedere ad mensam, sedere ad epulas

S

19

VPC 5

chez une simple femme
– la femme

Cuthbert seul

prandium

le repas n’a pas lieu

E

20

VPC 7

hôtellerie du monastère de Ripon
– Cuthbert

(frère hôtelier)

un ange (sous la forme d’un voyageur)

cibum, escas

E

21

VPC 11

sur la côte picte, en plein air
– Dieu

Cuthbert, deux frères, des marins

epulae

Epiphanie

S

22

VPC 12

chez des habitants d’un uicus
– Cuthbert/la famille

Cuthbert, un serviteur, la famille

conuiuium

S

23

VPC 27

île de Farne, à l’extérieur de la hutte de Cuthbert – Cuthbert

des frères rendant visite à Cuthbert

laetum agere diem, epulare

Noël

S

24

VPC 29

dans la familia du sheriff Hildmer
– Hildmer

Cuthbert, la familia

refectio, potum

S

25

VPC 35

monastère de Tynemouth
– l’abbesse Verca

Cuthbert,
des serviteurs,
un prêtre du monastère

bibere

S

26

VPC 36

île de Farne – Cuthbert

des frères rendant visite à Cuthbert

cibos, refectio

S

27

VSA 8

une domus du monastère de Wearmouth

l’abbé Eosterwine, les moines

cibo uesci

H

Dans la colonne « Statut », nous indiquons si la scène est une scène singulière (S), habituelle (H) ou simplement envisagée (E), selon la typologie que nous dégageons au début de l’article.

Abréviations

HE : Histoire ecclésiastique du peuple anglais :


B. Colgrave et R. A. B. Mynors (éd. et trad.), Bede’s Ecclesiastical History of the English People, Oxford, Clarendon, 1969


O. Szerwiniack et alii (trad.), Histoire ecclésiastique du peuple anglais, 2 vol. , Paris, Les Belles Lettres, 1999


VPC : Vie en prose de saint Cuthbert :

B. Colgrave (éd. et trad.), Two Lives of Saint Cuthbert, Cambridge, CUP, 1940

VSA : Vie des saints abbés de Wearmouth et Jarrow :


Ch. Plummer (éd.), Venerabilis Baedae Opera Historica, Oxford, Clarendon, 1896

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Annexe

Le tableau suivant récapitule les 27 scènes répertoriées et sert de référence aux exemples analysés dans l’article.

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Notes

1 HE II, 13.


2 Voir tableau et liste des abréviations en annexe. Dans le cours de cet article, les numéros entre crochets feront référence aux scènes de festin, en fonction de la numérotation de ce tableau.

3 Que l’on songe, par exemple, dans l’Histoire des Lombards, à la scène où Alboin fait boire son épouse dans le crâne de son père (II, 26), ou à celle où le roi Authari se fait connaître de sa fiancée Théodelinde en se faisant servir une coupe (III, 30).

4 Le terme « hôte » étant ambigu en français, nous réservons ici le mot « hôte » à l’hôte inviteur, et le mot « convive » à l’hôte invité.

5 L’heure à laquelle a lieu un repas est un critère majeur de distinction entre comportements normaux et déviants. Voir à ce sujet le De virtutibus et vitiis d’Alcuin (Migne, PL 101, c. 633), daté d’entre 800 et 804, qui fait de la prise de nourriture à une heure trop avancée un des trois critères de reconnaissance de la gula, avec la quantité et le luxe des aliments. La tradition de cet ouvrage remonte à Cassien, Isidore de Séville et Grégoire le Grand, et se retouve dans de nombreux livres pénitentiels : voir à ce sujet les remarques de L. Bieler, The Irish Penitentials, Scriptores Latini Hiberniae, vol. V, Dublin, Institute for Advanced Studies, 1963.

6 M. Mauss, « Essai sur le don », dans Sociologie et anthropologie, Paris, PUF, 1950, particulièrement p. 194-205, où l’étude du potlatch dans les sociétés du nord-ouest amérindien évoque le rôle du bris d’objets précieux dans l’établissement de « l’honneur et du crédit » de celui qui montre de manière éclatante qu’il peut faire face à une telle « saignée ».

7 Voir sur ce point HE II, 5 : les fils païens du roi chrétien Sæberht des Saxons de l’Est se voient refuser l’accès à l’eucharistie, s’il n’acceptent pas de se conformer aux règles de morale chrétienne. Nous n’avons pas inclus cet épisode dans notre corpus, car le « repas en commun » concerne l’Eucharistie. Cette exclusion pourrait toutefois se discuter car pour les fils de Sæberht, il s’agit bien d’accéder avec les autres au « pain blanc que [l’évêque Mellitus] donnait à [leur] père Saba ».

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Pour citer cet article

Référence papier

Alban Gautier, « La table de Bède  », in Stéphane Lebecq, Michel Perrin et Olivier Szerwiniak (dir.), Bède le Vénérable, Villeneuve d'Ascq, IRHiS-Institut de Recherches Historiques du Septentrion (« Histoire et littérature de l'Europe du Nord-Ouest », no 34), 2005, p. 209-220.

Référence électronique

Alban Gautier, « La table de Bède  », in Stéphane Lebecq, Michel Perrin et Olivier Szerwiniak (dir.), Bède le Vénérable, Villeneuve d'Ascq, IRHiS-Institut de Recherches Historiques du Septentrion (« Histoire et littérature de l'Europe du Nord-Ouest », no 34), 2005 [En ligne], mis en ligne le 13 octobre 2012, consulté le 23 mars 2017. URL : http://hleno.revues.org/342

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Auteur

Alban Gautier

Université de Lille 3 - CRHEN-O

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Droits d’auteur

© IRHiS

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